人类探测器"菲莱"成功着陆彗星将揭开生命之源

2014-11-13 11:47:48   来源:腾讯科技   我要评论

11月13日,这是一个非常激动的时刻。人类首次将探测器着陆彗星,各方的祝贺如潮水般涌向每一个参与者。

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“罗塞塔”近距离拍摄的67P彗星照片

在过去的几个月中,欧洲航天局(ESA)的“罗塞塔(Rosetta)”探测器一直在追踪67P彗星,最近终于进入了这颗彗星的附近轨道——距离只有6英里,可以想象,这就如同一个小型航空器飞行在地球之上一样。

罗塞塔号的任务在20多年之前就已经确定。此次飞行花费了10年多一点点时间,行程约为40亿英里——大约是到地球中心距离的100万倍,或者相当于往返月球8000次的总距离。在此行程期间,罗塞塔号探测器曾“一度经过”火星,三次经过地球,每次都沿着正确的方向获得了重力波。与此同时,罗塞塔号探测器在飞行过程中也经历了为期两年半的“冬眠”,以此保存能量 。在此过程之中,罗塞塔号探测器已经探测到两颗行星、两颗彗星和两颗小行星的研究数据。

不久之前,罗塞塔号探测器携带的无人着陆器“菲莱”(Philae)刚刚成功着陆彗星,并成功吸附在彗星表面,未被弹回太空。

罗塞塔号探测器的大小如同小型公共汽车,配置了两个太阳能面板,以提供能量,每个太阳能面板有四辆小汽车那么长。菲莱着陆器大小和重量如同一台洗衣机。所探测的目标彗星名为“67P/楚留莫夫-格拉西孟柯(67P/Churyumov-Gerasimenko)”,是在两名前苏联科学家于1969年发现这颗彗星之后而以他们的名字命名的。

这颗彗星覆盖范围约2.5英里,大小如同一个小村庄。在今后的几天时间内,菲莱号着陆器所携带的自动机械实验室将对彗星附近的岩石和冰层进行多次研究:在此研究过程当中所需要的“人工智能”与洗衣机内部相似,只需要按动一个按钮,就可以激活一系列复杂的程序。

事实上,罗塞塔号探测器早在今年8月就从70至500英里之外的地方拍摄了这颗彗星的一些照片。从照片中可以看出,罗塞塔号探测器与彗星同处太阳系内部,其飞行速度约为每小时3.4万英里,距离地球约3亿英里,介于火星与木星之间的轨道之中。

欧洲航天局为执行此次任务,已经花费了约10亿英镑(约合15.8亿美元)的成本。事实上,美国国家航空航天局(NASA)也一直参与了部分工作。正如欧洲航天局所说的那样,这些成本应当只有一艘现代潜艇的一半,或者是最新三架空客大型喷气式客机的成本。欧洲航天局的此项任务已经历时20多年,经过了大量科学和业内人士的广泛研究和探索,当然也创造了成千上万的就业岗位。英国的一些公司和大学一直参与这项先进科技项目。

那么,人类为何要花费如此巨大的成本来研究太空中的一堆大岩石呢?

首先,至关重要的一点是,人类知道,彗星(事实上,在我们太阳系的外层空间拥有上百亿颗彗星)就是太阳系形成过程中所留下的碎片,形成于40亿年前至50亿年前之间,这些彗星都是冰冻的残余物。另外,有证据表明,彗星也形成了大量的产物,例如山石和冰层等,并向更内层的行星带来了大量的水。目前来看,只有地球保留了大量的水。因此,研究彗星的组成将极大地增进我们对我们所处的行星之源和整个太阳系的了解。

其次,众所周知,彗星包含了有机分子,陨星一直包含着氨基酸类物质,以及生命所需的物质。对彗星进行更加详细的研究将有助于人类回答有关地球生命起源的问题,例如,地球上的第一个生命体是来自地球大气圈外的某种物质吗,陨星或者是彗星?

当然,此类研究还有其它的一些好处,例如可以开发太空和低能技术,而这些研究最终也将帮助人类挖掘一些内部物质,并最终造福于人类,同时也将给我们的科学研究带来难以捉摸的好处。

此次任务还有一个令人鼓舞的地方,那就是提高了人类的自信心——人类有能力遇见或转移任何可能会与地球相撞的小行星或彗星,并保证人类的安全。或许有朝一日,我们会为此感激不尽!(悦潼)